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Las mejores invenciones de Thomas Edison

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El legendario inventor Thomas Edison fue el padre de inventos emblemáticos, incluidos el fonógrafo, la bombilla moderna, la red eléctrica y las películas. Aquí hay un vistazo a algunos de sus mejores éxitos.

El fonógrafo

Bettmann / Colaborador / Getty Images

El primer gran invento de Thomas Edison fue el fonógrafo de papel de aluminio. Mientras trabajaba para mejorar la eficiencia de un transmisor de telégrafo, notó que la cinta de la máquina emitía un ruido que se parecía a las palabras habladas cuando se reproducía a alta velocidad. Esto lo llevó a preguntarse si podría grabar un mensaje telefónico.

Comenzó a experimentar con el diafragma de un receptor telefónico al colocarle una aguja basándose en el razonamiento de que la aguja podía pinchar la cinta de papel para grabar un mensaje. Sus experimentos lo llevaron a probar una aguja en un cilindro de papel de aluminio, que, para su gran sorpresa, reprodujo el breve mensaje que grabó: "Mary tenía un corderito".

La palabra fonógrafo era el nombre comercial del dispositivo de Edison, que reproducía cilindros en lugar de discos. La máquina tenía dos agujas: una para grabar y otra para reproducir. Cuando hablaba por la boquilla, las vibraciones sonoras de su voz se sangrarían en el cilindro por la aguja de grabación. El fonógrafo cilíndrico, la primera máquina que podía grabar y reproducir sonido, creó una sensación y le dio a Edison fama internacional.

La fecha dada para que Edison completara el modelo para el primer fonógrafo fue el 12 de agosto de 1877. Sin embargo, es más probable que el trabajo en el modelo no haya terminado hasta noviembre o diciembre de ese año, ya que no solicitó la patente hasta 24 de diciembre de 1877. Recorrió el país con el fonógrafo de papel de aluminio y fue invitado a la Casa Blanca para demostrar el dispositivo al presidente Rutherford B. Hayes en abril de 1878.

En 1878, Thomas Edison estableció la Edison Speaking Phonograph Company para vender la nueva máquina. Sugirió otros usos para el fonógrafo, como la escritura y el dictado de cartas, libros fonográficos para personas ciegas, un registro familiar (grabación de los miembros de la familia en sus propias voces), cajas de música y juguetes, relojes que anuncian la hora y una conexión con el teléfono. para que se puedan grabar las comunicaciones.

El fonógrafo también condujo a otros inventos derivados. Por ejemplo, mientras que la Compañía Edison se había dedicado por completo al fonógrafo cilíndrico, los asociados de Edison comenzaron a desarrollar su propio reproductor de discos y discos en secreto debido a la preocupación por la creciente popularidad de los discos. Y en 1913, se introdujo el Kinetophone, que intentó sincronizar las imágenes en movimiento con el sonido de un disco de cilindro fonográfico.

Una bombilla práctica

El mayor desafío de Thomas Edison fue el desarrollo de una práctica luz incandescente y eléctrica.

Bettmann / Colaborador / Getty Images

Contrariamente a la creencia popular, no "inventó" la bombilla, sino que mejoró una idea de 50 años. En 1879, utilizando electricidad de baja corriente, un pequeño filamento carbonizado y un vacío mejorado dentro del globo, pudo producir una fuente de luz confiable y duradera.

La idea de la iluminación eléctrica no era nueva. Varias personas habían trabajado e incluso desarrollado formas de iluminación eléctrica. Pero hasta ese momento, no se había desarrollado nada que fuera remotamente práctico para uso doméstico. El logro de Edison fue inventar no solo una luz eléctrica incandescente, sino también un sistema de iluminación eléctrica que contenía todos los elementos necesarios para hacer que la luz incandescente sea práctica, segura y económica. Logró esto cuando pudo crear una lámpara incandescente con un filamento de hilo de coser carbonizado que ardió durante trece horas y media.

Hay un par de otras cosas interesantes sobre la invención de la bombilla. Si bien se ha prestado la mayor atención al descubrimiento del filamento ideal que lo hizo funcionar, la invención de otros siete elementos del sistema fueron tan críticos para la aplicación práctica de las luces eléctricas como una alternativa a las luces de gas que prevalecían en ese día.

Estos elementos incluyen:

  1. El circuito paralelo
  2. Una bombilla duradera
  3. Una dinamo mejorada
  4. La red de conductores subterráneos.
  5. Los dispositivos para mantener el voltaje constante
  6. Fusibles de seguridad y materiales aislantes.
  7. Tomas de luz con interruptores de encendido y apagado

Y antes de que Edison pudiera hacer sus millones, cada uno de estos elementos tuvo que ser probado a través de pruebas y errores cuidadosos y desarrollado más en componentes prácticos y reproducibles. La primera demostración pública del sistema de iluminación incandescente de Thomas Edison fue en el complejo de laboratorios Menlo Park en diciembre de 1879.

Sistemas Eléctricos Industrializados

El 4 de septiembre de 1882, la primera estación de energía comercial, ubicada en Pearl Street en el bajo Manhattan, entró en funcionamiento, proporcionando luz y electricidad a los clientes en un área de una milla cuadrada. Esto marcó el comienzo de la era eléctrica, ya que la industria moderna de servicios eléctricos ha evolucionado desde los primeros sistemas comerciales y de alumbrado público de gas y arco de carbono.

La estación generadora de electricidad Pearl Street de Thomas Edison introdujo cuatro elementos clave de un sistema moderno de servicios eléctricos. Presentaba una generación central confiable, una distribución eficiente, un uso final exitoso (en 1882, la bombilla) y un precio competitivo. Como modelo de eficiencia para su época, Pearl Street usó un tercio del combustible de sus predecesores, quemando aproximadamente 10 libras de carbón por kilovatio hora, un equivalente de "tasa de calor" de aproximadamente 138,000 Btu por kilovatio hora.

Inicialmente, el servicio público de Pearl Street atendió a 59 clientes por alrededor de 24 centavos por kilovatio hora. A fines de la década de 1880, la demanda de energía para motores eléctricos alteró dramáticamente la industria. Pasó de proporcionar principalmente iluminación nocturna a convertirse en un servicio de 24 horas debido a la alta demanda de electricidad para el transporte y las necesidades de la industria. A fines de la década de 1880, pequeñas estaciones centrales salpicaban muchas ciudades de EE. UU., Aunque cada una tenía un tamaño limitado a unas pocas cuadras debido a las ineficiencias de transmisión de la corriente continua.

Finalmente, el éxito de su luz eléctrica llevó a Thomas Edison a nuevas alturas de fama y riqueza a medida que la electricidad se extendió por todo el mundo. Sus diversas compañías eléctricas continuaron creciendo hasta que se unieron para formar Edison General Electric en 1889.

A pesar del uso de su nombre en el título de la compañía, Edison nunca controló esta compañía. La enorme cantidad de capital necesaria para desarrollar la industria de la iluminación incandescente requeriría la participación de banqueros de inversión como J.P.Morgan. Y cuando Edison General Electric se fusionó con el competidor líder Thompson-Houston en 1892, Edison se retiró del nombre y la compañía se convirtió, simplemente, en General Electric.

Películas

Bettmann / Colaborador / Getty Images

El interés de Thomas Edison en las películas comenzó antes de 1888, pero fue la visita del fotógrafo inglés Eadweard Muybridge a su laboratorio en West Orange en febrero de ese año lo que lo inspiró a inventar una cámara para películas.

Muybridge había propuesto que colaboraran y combinaran el Zoopraxiscope con el fonógrafo Edison. Edison estaba intrigado pero decidió no participar en una asociación de este tipo porque sentía que el Zoopraxiscope no era un método muy práctico o eficiente para grabar movimiento.

Sin embargo, le gustó el concepto y presentó una advertencia a la Oficina de Patentes el 17 de octubre de 1888, que describía sus ideas para un dispositivo que "haría por el ojo lo que el fonógrafo hace por el oído": grabar y reproducir objetos en movimiento. El dispositivo, llamado "Kinetoscopio", era una combinación de las palabras griegas "kineto" que significa "movimiento" y "scopos" que significa "mirar".

El equipo de Edison terminó el desarrollo del Kinetoscopio en 1891. Una de las primeras películas de Edison (y la primera película con derechos de autor) mostró a su empleado Fred Ott fingiendo estornudar. Sin embargo, el principal problema en ese momento era que no había una buena película para películas.

Todo eso cambió en 1893 cuando Eastman Kodak comenzó a suministrar material cinematográfico, haciendo posible que Edison intensificara la producción de nuevas películas. Para hacer esto, construyó un estudio de producción de películas en Nueva Jersey que tenía un techo que se podía abrir para dejar pasar la luz del día. Todo el edificio fue construido de modo que pudiera moverse para mantenerse en línea con el sol.

C. Francis Jenkins y Thomas Armat inventaron un proyector de películas llamado Vitascope y le pidieron a Edison que suministrara las películas y fabricara el proyector bajo su nombre. Finalmente, la Compañía Edison desarrolló su propio proyector, conocido como Projectoscope, y dejó de comercializar el Vitascope. Las primeras películas que se muestran en un "cine" en Estados Unidos se presentaron al público el 23 de abril de 1896 en la ciudad de Nueva York.


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