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La historia natural de las islas Galápagos

La historia natural de las islas Galápagos


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La historia natural de las islas Galápagos:

Las islas Galápagos son una maravilla de la naturaleza. Ubicadas frente a la costa de Ecuador, estas islas remotas han sido llamadas "laboratorio de evolución" porque su lejanía, aislamiento mutuo y diferentes zonas ecológicas han permitido que las especies de plantas y animales se adapten y evolucionen sin ser molestados. Las Islas Galápagos tienen una larga e interesante historia natural.

El nacimiento de las islas:

Las Islas Galápagos fueron creadas por la actividad volcánica en las profundidades de la corteza terrestre debajo del océano. Al igual que Hawai, las Islas Galápagos fueron formadas por lo que los geólogos llaman un "punto caliente". Básicamente, un punto caliente es un lugar en el núcleo de la Tierra que es mucho más caliente de lo habitual. A medida que las placas que forman la corteza terrestre se mueven sobre el punto caliente, esencialmente quema un agujero en ellas, creando volcanes. Estos volcanes se levantan del mar, formando islas: la piedra de lava que producen da forma a la topografía de las islas.

El punto caliente de Galápagos:

En Galápagos, la corteza terrestre se mueve de oeste a este sobre el punto caliente. Por lo tanto, las islas que están más al este, como San Cristóbal, son las más antiguas: se formaron hace miles de años. Debido a que estas islas más antiguas ya no están sobre el punto caliente, ya no son volcánicamente activas. Mientras tanto, las islas en la parte occidental del archipiélago, como Isabela y Fernandina, se crearon recientemente, geológicamente hablando. Todavía están por encima del punto caliente y todavía están muy activos volcánicamente. A medida que las islas se alejan del punto caliente, tienden a desgastarse y a volverse más pequeñas.

Los animales llegan a Galápagos:

Las islas albergan muchas especies de aves y reptiles, pero relativamente pocos insectos y mamíferos nativos. La razón de esto es simple: no es fácil para la mayoría de los animales llegar allí. Las aves, por supuesto, pueden volar allí. Otros animales de Galápagos fueron lavados allí en balsas de vegetación. Por ejemplo, una iguana puede caer en un río, aferrarse a una rama caída y ser arrastrada al mar, llegando a las islas después de días o semanas. Sobrevivir en el mar durante tanto tiempo es más fácil para un reptil que para un mamífero. Por esta razón, los grandes herbívoros en las islas son reptiles como tortugas e iguanas, no mamíferos como cabras y caballos.

Los animales evolucionan:

En el transcurso de miles de años, los animales cambiarán para adaptarse a su entorno y adaptarse a cualquier "vacante" existente en una zona ecológica particular. Tome los famosos pinzones de Darwin de Galápagos. Hace mucho tiempo, un solo pinzón llegó a Galápagos, donde puso huevos que eventualmente eclosionarían en una pequeña colonia de pinzones. Con los años, catorce diferentes subespecies de pinzón han evolucionado allí. Algunos de ellos saltan al suelo y comen semillas, otros se quedan en los árboles y comen insectos. Los pinzones cambiaron para encajar donde no había ningún otro animal o pájaro comiendo la comida disponible o usando los sitios de anidación disponibles.

Llegada de humanos:

La llegada de humanos a las Islas Galápagos destrozó el delicado equilibrio ecológico que había reinado allí durante siglos. Las islas se descubrieron por primera vez en 1535, pero durante mucho tiempo fueron ignoradas. En la década de 1800, el gobierno ecuatoriano comenzó a colonizar las islas. Cuando Charles Darwin hizo su famosa visita a Galápagos en 1835, ya había una colonia penal allí. Los humanos fueron muy destructivos en Galápagos, principalmente debido a la depredación de las especies de Galápagos y la introducción de nuevas especies. Durante el siglo XIX, los barcos balleneros y los piratas tomaron tortugas para alimentarse, arrasaron con la subespecie de la isla Floreana y empujaron a otros al borde de la extinción.

Especies introducidas:

El peor daño causado por los humanos fue la introducción de nuevas especies en Galápagos. Algunos animales, como las cabras, fueron liberados intencionalmente en las islas. Otros, como las ratas, fueron traídos por el hombre sin saberlo. Decenas de especies animales previamente desconocidas en las islas se soltaron repentinamente allí con resultados desastrosos. Los gatos y los perros comen pájaros, iguanas y tortugas bebés. Las cabras pueden despojar un área de vegetación, sin dejar comida para otros animales. Las plantas que se traen para alimentarse, como la zarzamora, eliminan especies nativas. Las especies introducidas constituyen uno de los peligros más graves para los ecosistemas de Galápagos.

Otros problemas humanos:

Introducir animales no fue el único daño que los humanos le han hecho a Galápagos. Los barcos, los automóviles y las casas causan contaminación, lo que daña aún más el medio ambiente. Se supone que la pesca está controlada en las islas, pero muchos se ganan la vida pescando ilegalmente tiburones, pepinos de mar y langostas fuera de temporada o más allá de los límites de captura: esta actividad ilegal tuvo un gran impacto negativo en el ecosistema marino. Carreteras, botes y aviones perturban los terrenos de apareamiento.

Resolviendo los problemas naturales de Galápagos:

Los guardaparques y el personal de la Estación de Investigación Charles Darwin han estado trabajando durante años para revertir los efectos del impacto humano en Galápagos, y han estado viendo resultados. Las cabras salvajes, que alguna vez fueron un problema importante, han sido eliminadas de varias islas. El número de gatos salvajes, perros y cerdos también está disminuyendo. El Parque Nacional ha asumido el ambicioso objetivo de erradicar las ratas introducidas de las islas. Aunque las actividades como el turismo y la pesca todavía están pasando factura en las islas, los optimistas sienten que las islas están en mejor forma de lo que han estado durante años.

Fuente:

Jackson, Michael H. Galápagos: una historia natural. Calgary: la Universidad de Calgary Press, 1993.


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